Concepto de
Sustancias Tóxicas

Te explicamos qué son las sustancias tóxicas, a qué se debe su toxicidad, su clasificación y ejemplos. Además, las sustancias tóxicas en el hogar.

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El monóxido de carbono es una sustancia tóxica que producimos al utilizar combustibles.
  1. ¿Qué son las sustancias tóxicas?

Las sustancias tóxicas son aquellas sustancias capaces de ocasionar efectos perjudiciales en un organismo vivo, al entrar en contacto con él o al ser ingerido. Es decir, una sustancia tóxica es cualquier compuesto dotado de toxicidad, capaz de producir intoxicaciones.

Desde los tratados más antiguos de salud se conoce el efecto de los venenos y las toxinas, así como su relación con la concentración y la dosis: ya que prácticamente cualquier sustancia conocida es capaz de producir intoxicaciones, siempre que se administre en la dosis apropiada.

Enormes cantidades de elementos comúnmente vitales como el oxígeno, o compuestos comunes a la vida como el dióxido de carbono, pueden ser tóxicos en grandes cantidades, mientras que otros elementos requieren de dosis muy mínimas para hacer mucho daño en el organismo. En todo caso, nada está exento en el mundo de toxicidad.

La toxicidad de una sustancia depende de tres factores:

  • Sus características químicas. Dependiendo de su composición, producirá unos u otros efectos en el organismo y podrá ser más o menos contrarrestable.
  • La dosis en que se encuentra. Esto implica la cantidad del compuesto, pero también la concentración del mismo. No es lo mismo tomar una cucharadita de keroseno, que un bidón entero.
  • Las características del organismo expuesto. Ciertas sustancias pueden ser muy tóxicas para un organismo y no para otro, y puede haber organismos individualmente sensibilizados hacia una sustancia (como en el caso de las alergias).

Por otro lado, los efectos de una sustancia tóxica en un organismo dependen de su exposición a la misma, comprendida como:

  • Exposición grave, cuando el individuo se expone una sola vez a la sustancia, generalmente en dosis altas.
  • Exposición crónica, cuando el individuo se expone a la sustancia a lo largo de un período de tiempo, usualmente en dosis pequeñas.

Ver también: Riesgo químico

  1. Clasificación de las sustancias tóxicas

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El tabaco contiene diversas sustancias tóxicas cancerígenas.

La manera más común de clasificar las sustancias tóxicas es de acuerdo a su efecto sobre el organismo que se expone a ellas, de la siguiente manera:

  • Sustancias venenosas. Dicho de modo simple, son aquellas que al ingresar al organismo ocasionan daños que conducen a la muerte, debido a su capacidad de entorpecer el funcionamiento del organismo. Suelen tener efectos localizados en el cuerpo: hemotóxicos (en la sangre), neurotóxicos (el cerebro), hepatotóxicos (el hígado), etc.
  • Sustancias irritantes o corrosivas. Aquellas que al entrar en contacto con el organismo le ocasionan daños superficiales, como irritaciones, quemaduras o la pérdida de tejido (corrosión). En muchos casos basta con inhalarlas para sufrir quemaduras en el tracto respiratorio.
  • Sustancias cancerígenas. Aquellas que suelen ocasionar la aparición de tumoraciones y cánceres en el organismo, debido a que interfieren con el ADN y la reproducción celular ordinaria.
  • Sustancias mutagénicas. Aquellas capaces de alterar el ADN de las células del organismo y producir mutaciones espontáneas, cuyos efectos pueden ser insospechados: desde enfermedades y dolencias, hasta desperfectos transmisibles genéticamente a la descendencia.
  • Sustancias tóxicas para la reproducción. Aquellas capaces de producir infertilidad total o parcial, o de interrumpir espontáneamente un embarazo, o incluso de ocasionar malformaciones en el feto.
  1. Ejemplos de sustancias tóxicas

sustancias toxicas cianuro
La toxicidad del cianuro tiene consecuencias ambientales catastróficas.

Algunos ejemplos de sustancias tóxicas son:

  • El monóxido de carbono (CO), que al ingresar al torrente sanguíneo impide el transporte de oxígeno por parte de la molécula de hemoglobina.
  • El cianuro (CN), un anión que entorpece la acción de enzimas fundamentales en el transporte del oxígeno. Es un célebre veneno.
  • Los metales pesados, que desnaturalizan los grupos -SH presentes en muchas de las proteínas del cuerpo, y pueden producir malformaciones fetales.
  • El amianto, también conocido como asbesto, es un compuesto de cristales de silicato, capaz de producir enfermedades pulmonares y de inducir el cáncer.
  • El arsénico (As), elemento químico que, a pesar de hallarse en algunos compuestos orgánicos vitales, generalmente es venenoso ya que reacciona con las proteínas fácilmente, distribuyéndose en menos de 24 horas en diversos órganos del cuerpo y ocasionando su falla.
  • El plomo (Pb) y sus derivados, pues este elemento químico de uso común en la industrias, cuando se consume crónicamente se asocia a casos de anemia, infertilidad, daños en los riñones y en el sistema nervioso.
  • Cloruro de vinilo, usado en fontanería y la inyección de plásticos, puede producir somnolencia e irritación de las mucosas al ser inhalado, y a la larga cáncer de hígado y lesiones en la piel.
  1. Sustancias tóxicas en el hogar

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Las sustancias tóxicas del hogar deben mantenerse fuera del alcance de los niños.

Nuestros hogares, por seguros que sean, pueden estar expuestos a sustancias tóxicas, así sea en pequeñísimas cantidades. Algunas forman parte de productos de uso ordinario, por lo que requieren de una manipulación apropiada, para no correr riesgos. Los compuestos exactos de dichos productos pueden variar mucho, así que resulta más simple identificarlos por lo que son:

  • Pinturas, esmaltes, solventes y diluyentes.
  • Detergentes con lejía y/o amoníaco.
  • Insecticidas, pesticidas, herbicidas y algunos fertilizantes.
  • El contenido interno de bombillas fluorescentes, termómetros, lámparas de lava, encendedores y cañerías de gas del refrigerador.
  • Gas servido.
  • Barnices, ceras, pulimentos y desatascadores líquidos.

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Referencias:

Última edición: 12 de noviembre de 2019. Cómo citar: "Sustancias Tóxicas". Autor: María Estela Raffino. De: Argentina. Para: Concepto.de. Disponible en: https://concepto.de/sustancias-toxicas/. Consultado: 05 de diciembre de 2019.