Concepto de
Plástico

Te explicamos qué es el plástico, sus usos y las propiedades de este polímero. Además, su historia, cómo se clasifica y sus características.

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Los plásticos son materiales sintéticos y derivados del petróleo.

¿Qué es el plástico?

Plástico es el nombre genérico y común que se le da a una serie de sustancias de estructura molecular y características físico-químicas semejantes, cuya mayor virtud es contar con elasticidad y flexibilidad durante un intervalo de temperaturas, permitiendo así su moldeado y adaptación a diversas formas. Este nombre proviene de su eminente plasticidad, es decir, su facilidad para adquirir ciertas formas.

Los plásticos son, concretamente, materiales sintéticos y derivados del petróleo, obtenidos mediante procesos de polimerización, es decir, de multiplicación semi-natural de largas cadenas de átomos de carbono, dando así origen a una sustancia orgánica maleable en caliente y resistente en frío.

Este material es sumamente versátil, gracias a su liviandad, tacto agradable y resistencia tanto a la degradación biológica como a la ambiental (excepto por la exposición prolongada a rayos UV).

Estas propiedades son difíciles de conseguir con otros elementos, y hacen del plástico al mismo tiempo una bendición y un problema, ya que a la par de ser el material sintético más útil y eficaz de la historia humana, es también la principal fuente de contaminación sólida del planeta (basura). Por suerte, el plástico es reciclable, aunque su producción es mucho más barata y sencilla que su reutilización.

Al ser sometido al calor directo, la mayoría de los plásticodesprenden gases ricos en dioxinas y furanos, hidrocarburos cancerígenos y capaces de sofocar a los seres vivos, además de ocasionar un daño atmosférico tremendo.

  1. Tipos de plástico

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Los elastómeros pueden deformarse y luego recuperar su rigidez original.

Existen diversas formas de clasificación de los plásticos, como pueden ser:

  • Según su origen. Puede hablarse de plásticos naturales, derivados de sustancias de origen vegetal como la celulosa, la caseína o el caucho, y aquellos puramente artificiales, como los derivados del petróleo y otros hidrocarburos.
  • Según su reacción al calor. Podemos identificar dos tipos de plásticos según su comportamiento frente al calor: por un lado los termoplásticos, es decir, los que frente al calor adquieren siempre una consistencia líquida y sólo al enfriar endurecen, adquiriendo un estado vítreo. Por otro los termoestables, aquellos que una vez fundidos y enfriados, adquieren una consistencia sólida que resulta imposible de volver a fundir.
  • Según su estructura molecular. De acuerdo a la forma a la que tienden sus partículas, podemos hablar de:
  • Amorfos. Sus moléculas están desorganizadas y no tienden a ninguna estructura, razón por la cual dejan grandes espacios para que penetre la luz, logrando así plásticos transparentes.
  • Cristalizables. Tienden a formar cristales rígidos y resistentes a la deformación; dependiendo de la velocidad de su enfriado pueden darse más o menos cristales.
  • Semicristalizables. Paso intermedio entre amorfos y cristalizables, que tiene zonas desordenadas y otras ordenadas.
  • Elastómeros. También llamados “cauchos”, poseen propiedades elásticas que les permiten deformarse frente a la acción de una fuerza y luego recuperar su rigidez.
  1. Usos

Las aplicaciones del plástico son virtualmente infinitas: desde piezas de recambio para aparatos electrónicos, eléctricos e industriales, como aislantes, protectores, fundas, amortiguadores, etc., hasta componentes del sector construcción como tuberías, impermeabilizantes, aislantes, vidrios, etc.

Otro uso muy común del plástico es en la fabricación de herramientas, juguetes, envoltorios, muebles, envases, separadores, sujetadores y, sobre todo, bolsas.

  1. Historia

La invención del plástico revolucionó la industria humana para siempre. Inicialmente se desarrolló a finales del siglo XIX como un sustituto del marfil para crear bolas de billar, por el norteamericano John Weasley Hyatt, quien pudo sintetizar un celuloide disolviendo celulosa vegetal en alcanfor y etanol.

Años después, en 1909, Leo Hendrik Baekeland logró un polímero a partir de fenol y formaldehído, que fue el primer plástico sintético de la historia, conocido aún como baquelita.

Se considera esto como el inicio de la “era del plástico” que tuvo su auge en el siglo XX, cuando se inició la exploración de resinas plásticas y su posterior aplicación a prácticamente todos los campos de la industria.

Diez años después, en 1919, se descubriría la composición macromolecular del plástico, gracias a los estudios del alemán Hermann Staudinger.

  1. Propiedades

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Los plásticos son poco densos y económicos en su fabricación.

Los plásticos son conjuntos de macromoléculas orgánicas, de origen sintético, en su mayoría impermeables, resistentes, diamagnéticos y buenos aislantes acústico, eléctricos y térmicos aunque no resistan a temperaturas muy elevadas.

Además, son poco densos, económicos en su fabricación, fáciles de trabajar y moldear, y una vez que han enfriado, resistentes a la corrosión y a muchos elementos químicos, excepto los solventes orgánicos (como el thinner).

Por demás, los plásticos no son biodegradables, aunque actualmente se experimente en esa dirección, ni son fáciles de reciclar, lo cual hace de ellos una fuente de contaminación importante.

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Enciclopedia de Conceptos (2018). "Plástico". Recuperado de: https://concepto.de/plastico/


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Citado APA: (A. 2018,09. Concepto de Plástico. Equipo de Redacción de Concepto.de. Obtenido 2018,11, de https://concepto.de/plastico/)

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Citado Enciclopédico: Equipo de Redacción de Concepto.de, 2018,09. Concepto de Plástico. Editorial Concepto.de (Enciclopedia online). Argentina.