Concepto de
Petróleo

Te explicamos qué es el petróleo, su origen y propiedades. Además, sus diferentes usos, características y cómo se forma esta sustancia.

Petróleo
El petróleo es un recurso natural no renovable.

¿Qué es el petróleo?

Se denomina petróleo a una sustancia bituminosa, de color oscuro y contextura viscosa, compuesta por una mezcla de hidrocarburos orgánicos insoluble en el agua, también conocida como oro negro o crudo. Sus propiedades físicas (color, densidad) pueden ser, sin embargo, diversas, dependiendo de la concentración de hidrocarburos que presente, que incluye lo siguiente:

  • Parafinas (hidrocarburos saturados).
  • Oleifinas (hidrocarburos etilénicos).
  • Hidrocarburos acetilénicos.
  • Hidrocarburos cíclicos o ciclánicos.
  • Hidrocarburos bencénicos o aromáticos.
  • Compuestos oxigenados (por oxidación y polimerización).
  • Compuestos sulfurados.
  • Compuestos nitrogenados cíclicos.
  • Contenido disuelto de nitrógeno, azufre, oxígeno, colesterina, porfirinas y trazas de níquel, vanadio, níquel, cobalto y molibdeno.

Dada su composición química compleja, el petróleo es un recurso natural no renovable de enorme valía económica, como materia prima para diversos materiales orgánicos (obtenidos en la industria petroquímica) y diversos solventes, añadidos y, sobre todo, combustibles fósiles.

Por ello se le extrae masivamente de su lugar de formación: el subsuelo. Mediante instalaciones de extracción conocidas como pozos, se ubican sus yacimientos (usualmente cercanos a los de gas natural) en las capas inferiores del subsuelo, y se extrae el líquido empleando diversas técnicas, de acuerdo a la naturaleza del suelo y a la disposición geográfica, que puede ser en tierra firma o en el lecho marino o de ríos, lagos, etc.

La comercialización del petróleo es la actividad económica principal de numerosos países como Venezuela, Arabia Saudita, Rusia, Irak o Irán, la mayoría de los cuales organizan su producción de crudo en torno a los lineamientos de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) fundado en 1960 y con sede actual en Viena, Austria.

  1. Origen del petróleo

Petróleo
El petróleo se considera un hidrocarburo de origen fósil.

El petróleo se considera un hidrocarburo de origen fósil, es decir, que se debe a la acumulación de grandes cantidades de materia orgánica hace millones de años, tales como zooplancton y algas provenientes de regiones lacustres desecadas con el pasar de los siglos, cuyos fondos anóxicos (sin oxígeno) fueron enterrados bajo capas de sedimentos.

En esas condiciones, la presión y el calor habrían originado procesos químicos y físicos de transformación (craqueo natural) que arrojarían como producto diversas sustancias: betún, gases naturales y otros hidrocarburos como el petróleo.

Existe también otra teoría sobre su origen, que lo atribuyen a fuentes abiogenético (no provenientes de materia orgánica). Esta teoría no está del todo descartada, pero tiene el apoyo de la minoría de los estudiosos del tema, dado que no puede explicar muchos de los contenidos presentes en el petróleo sin presencia previa de seres vivos.

  1. ¿Cómo se forma el petróleo?

Petróleo
La formación del petróleo se vincula con las trampas geológicas.

Los procesos químicos exactos que dan como resultado al petróleo son todavía desconocidos, pero se sabe que su formación se vincula con las trampas geológicas (trampas petrolíferas), que son estructuras del subsuelo propicias para la acumulación del petróleo, manteniéndolo atrapado y sin posibilidad de escapar a los poros de una roca permeable subterránea (roca almacén), o de otras estructuras semejantes. Así surgen los yacimientos petrolíferos.

  1. Propiedades

Petróleo
El petróleo es un líquido denso, de colores que tienden a negro o amarillo.

El petróleo es, como dijimos, un líquido denso, viscoso, de colores que tienden a negro o amarillo (de acuerdo a su concentración de hidrocarburos), con un olor desagradable (producto de los sulfatos y nitrogenados) y con un enorme poder calórico (11000 Kcalorías por Kilogramo). Estas propiedades variarán de acuerdo al tipo de petróleo del que hablemos: a base de parafina (fluidos), a base asfáltica (viscosos) y a base mixta (ambos).

  1. Usos

Gas natural
El gas natural es usado para alimentar cocinas, encendedores, entre otros.

El petróleo es una poderosa fuente de materiales industriales, de donde se obtienen solventes, combustibles, carburantes, alcoholes y plásticos. Para hacerlo, se debe someter al petróleo crudo a diversos procesos de refinación y destilación (destilación fraccionada), para poder separar y extraer sus ingredientes.

Calentado progresivamente de 20 °C a 400 °C de temperatura, el petróleo se separa en las siguientes fases:

  • Gas natural (20 °C). Gases hidrocarbúricos combustibles como el etano, propano, y butano (gases licuados del petróleo), que sirven para alimentar cocinas, encendedores, etc.
  • Nafta o ligroína (150 °C). Una sustancia llamada bencina o éter de petróleo, mezcla de compuestos muy inflamables y volátiles que se emplea como disolvente no polar, o como base para otros compuestos orgánicos.
  • Gasolina (200 °C). El combustible por excelencia para motores de combustión interna, como los de los vehículos automotores o de ciertas plantas de generación de electricidad, varía en rango de acuerdo a su octanaje (pureza) y es uno de los más codiciados derivados del petróleo.
  • Keroseno (300 °C). También llamado querosén, es un combustible de baja pureza y poco rendimiento, pero mucho más económico que la gasolina, empleado como solvente, como base para pesticidas, y para lámparas o cocinas rurales.
  • Gasóleo (370 °C). Conocido como diésel, se trata de un combustible compuesto por parafinas, ideal para calefacciones y motores fuera de borda (motores diésel), que son más económicos pero presentan mucho menor rendimiento.
  • Fueloil (400 °C). Es el combustible derivado del petróleo más pesado que puede derivarse a presión atmosférica, empleado para alimentar calderas, hornos y como material a ser destilado nuevamente, para obtener así asfaltos, aceites lubricantes y otras sustancias.

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Enciclopedia de Conceptos (2018). "Petróleo". Recuperado de: https://concepto.de/petroleo/


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Citado Enciclopédico: Equipo de Redacción de Concepto.de, 2018,09. Concepto de Petróleo. Editorial Concepto.de (Enciclopedia online). Argentina.