Agua

Te explicamos qué es el agua y cuál es su composición, para qué sirve y cuál es su importancia. Además, los tipos de agua, sus estados y el ciclo del agua.

gota de agua
El agua es indispensable para la vida de todos los seres vivos.

¿Qué es el agua?

El agua es una sustancia líquida desprovista de olor, sabor y color, que existe en la naturaleza y cubre un porcentaje importante (71 %) de la superficie del planeta Tierra. Está compuesta de dos átomos de hidrógeno y uno de oxígeno, por lo que su fórmula química es H₂O.

En nuestro planeta, el agua se encuentra contenida principalmente en los mares y océanos (96,5 %), en los glaciares y casquetes polares (1,74 %) y en depósitos subterráneos (1,72 %). El resto del agua del planeta (0,04 %) queda repartido entre lagos, humedad de los suelos, vapor atmosférico, humedales, embalses, ríos y arroyos. Además, es una sustancia bastante común en el sistema Solar y el universo, aunque en forma de vapor (su forma gaseosa) o de hielo (su forma sólida).

El agua del planeta forma parte de un ciclo natural conocido como ciclo del agua, en el que el agua líquida se evapora por acción del sol y asciende a la atmósfera en estado gaseoso, luego se condensa en las nubes y se precipita al suelo como lluvia. Este ciclo es vital para la estabilidad climática y ecosistémica del planeta.

Características o propiedades del agua

Las principales características del agua son:

  • Es incolora, inodora e insípida.
  • Tiene buena conductividad eléctrica cuando tiene iones disueltos en ella y es un aislante eléctrico en estado puro.
  • Es sumamente adhesiva. La adhesión es la atracción de moléculas del mismo tipo u otro tipo. Por su gran adhesión, puede mojar objetos y cuerpos.
  • Su punto de fusión es 0 °C y el de ebullición es 100 ⁰C.
  • Tiene una densidad muy estable, a diferencia de otros líquidos, su densidad disminuye cuando pasa al estado sólido. Por eso el hielo flota en el agua líquida.
  • Es capaz de almacenar cantidades considerables de energía térmica.
  • Tiene una gran capacidad de disolver una amplia variedad de sustancias, lo que la convierte en un potente solvente.

La mayor parte del planeta se compone de agua salada, que se encuentra en mares y océanos. El agua dulce se encuentra en ríos, arroyos, lagos, lagunas, humedales y aguas subterráneas.

Composición del agua

Agua

Una molécula de agua contiene únicamente dos elementos: un átomo de oxígeno y dos de hidrógeno (H2O) unidos a través de un enlace covalente. Tiene una estructura no lineal: sus dos átomos de hidrógeno se encuentran enlazados al átomo de oxígeno y forman un ángulo de 104.5º entre sí.

Esta distribución de sus átomos y el alto valor de electronegatividad del átomo de oxígeno generan la formación de un dipolo eléctrico que determina la polaridad del agua.

Se considera que el agua es el solvente universal, pues la mayoría de las sustancias pueden disolverse en agua. Estas sustancias, llamadas “hidrófilas”, son polares. Por otra parte, las sustancias no polares (apolares), como el aceite o la gasolina, son llamadas “hidrófobas” y no se disuelven en agua.

Además, el agua es un gran conductor de electricidad y también puede retener y almacenar calor.

Estados del agua

Parte del agua en estado sólido se encuentra en las regiones cercanas a los polos.

El agua, en su estado natural, puede encontrarse en tres estados fundamentales, cada uno de los cuales se caracteriza por propiedades físicas específicas. Estos estados son: sólido, líquido y gaseoso.

  • El estado sólido. El agua se presenta en forma de hielo. Se distingue por su estructura cristalina, en la que las moléculas de agua están dispuestas en una formación hexagonal. El agua alcanza este estado cuando se enfría por debajo de los 0 °C.
  • El estado líquido. El 97,8 % del agua del planeta se encuentra en estado líquido, y es esencial para la vida tal como la conocemos. El agua líquida tiene un volumen definido pero no una forma fija, por lo que se adapta a la forma de su recipiente. Se encuentra como agua dulce en ríos, lagos y aguas subterráneas, y como agua salada en mares y océanos.
  • El estado gaseoso. A temperaturas superiores a 100 °C, el agua hierve y se convierte en vapor de agua. Este estado se caracteriza por la falta de volumen o forma definidos. El vapor de agua es un componente fundamental en la atmósfera, y tiene influencia en el clima y en todos los fenómenos meteorológicos.

Tipos de agua

Los principales tipos de agua son:

  • Agua dulce. Es agua con un bajo porcentaje de sales minerales. No tiene un sabor dulce, sino que se la llama así porque su nivel de salinidad es bajo.
  • Agua salada. Es agua con un alto porcentaje de sales minerales disueltas. Se encuentra en mares y océanos.
  • Agua salobre. Es agua con un porcentaje intermedio de salinidad, mayor que en el agua dulce pero menor que en la salada.
  • Agua mineral. Es agua con un alto porcentaje de minerales disueltos. Puede encontrarse de manera natural o se la puede mineralizar artificialmente.
  • Agua negra. Es agua que está contaminada con orina y heces de animales. Se la suele encontrar cerca de establecimientos de cría de ganado.
  • Agua gris. Es agua que ya fue utilizada con fines domésticos pero puede volver a usarse para algún otro uso domiciliario. Por ejemplo, en muchos lugares el agua usada en el lavatorio del baño se reutiliza para cargar la mochila del inodoro y, de esa manera, se ahorra agua potable.
  • Agua residual. Es agua contaminada por acción de los seres humanos.
  • Agua potable. Es agua apta para el consumo humano, tanto para beber como para preparar alimentos o comidas. El agua potable es poca en comparación con las grandes masas de agua no potable, como la del mar o la lluvia. Puede encontrarse de manera natural, o se la puede potabilizar para quitarle las sustancias que pueden ser peligrosas para el consumo.

Función del agua

El agua cumple funciones vitales en el planeta, tanto en los ecosistemas acuáticos como en los terrestres. Es un medio vital de transporte de nutrientes y es indispensable para la fotosíntesis de las plantas.

En el cuerpo humano el agua es protagonista de un gran número de procesos:

  • Constituye el medio vital para la mayoría de las células del cuerpo.
  • Transporta las sustancias disueltas y compone un gran porcentaje de la sangre.
  • Facilita la excreción de sustancias a través de la orina, las heces y el sudor.
  • Mantiene y regula la temperatura corporal.
  • Brinda electrolitos y minerales indispensables para el funcionamiento eléctrico del organismo.

Importancia del agua

La presencia masiva de agua líquida en el planeta es una de sus principales diferencias respecto a los planetas vecinos, y es lo que permitió el nacimiento y florecimiento de la vida. Por otro lado, el agua, el hielo, el vapor y su ciclo hidrológico mantienen la estabilidad climática. Además, el agua hidrata los suelos y contribuye a que sean fértiles para la vida vegetal y para la actividad agrícola.

Para los seres humanos, el agua es fundamental para el mantenimiento de la vida. Todas las sociedades humanas, desde la prehistoria hasta la actualidad, se ubican en regiones donde puedan tener acceso al agua. Aquellas civilizaciones que se instalaron en lugares donde el agua es un recurso escaso han tenido que desarrollar complejos sistemas de transporte y abastecimiento de agua para garantizar su supervivencia.

El derecho al agua

Según datos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) y UNICEF, existen aproximadamente 2.2 mil millones de personas en el mundo que carecen de acceso a fuentes de agua segura y limpia. Esta situación pone en peligro la salud y el bienestar de millones de personas en el mundo que se exponen a contraer enfermedades por consumir agua no segura.

En el año 2010, la resolución 64/292 de la Organización de Naciones Unidas reconoció el derecho humano al agua potable. Este documento subrayó la importancia del consumo de agua segura para el desarrollo humano y señaló la necesidad urgente de abordar la falta de acceso a nivel global.

Considerar al agua como un derecho fundamental obliga a los Estados a garantizar su acceso y tomar medidas para prevenir la contaminación y la escasez del agua. Los Estados tienen la responsabilidad de implementar políticas y regulaciones que aseguren el acceso universal al agua potable y al saneamiento.

Además, el derecho al agua está vinculado también a otros derechos, como el derecho a la salud, la alimentación y la vida.

Ciclo del agua

El ciclo del agua es el proceso de circulación del agua en el planeta Tierra. Durante este ciclo, el agua se desplaza y se transforma (por acción de factores como el frío y el calor), y atraviesa los tres estados de la materia: líquido, sólido y gaseoso.

El ciclo del agua está conformado por cinco etapas (evaporación, condensación, precipitación, infiltración, escorrentía) durante las cuales el agua cambia de estado en un ciclo continuo e ilimitado.

El ciclo del agua es un proceso vital porque determina que haya vida en el planeta y, además, permite conservar los ecosistemas. Es responsable de regular los climas, distribuir las precipitaciones, modificar la temperatura de los océanos y transportar sustancias de un lugar a otro.

Gracias a este ciclo, el agua está disponible para ser aprovechada por los seres vivos, que la obtienen de los cursos de agua o del interior de la tierra. Además, le permite al ser humano practicar la mayoría de las actividades económicas y productivas. 

Referencias

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"Agua". Autor: Gustavo Sposob. De: Argentina. Para: Concepto.de. Disponible en: https://concepto.de/agua/. Última edición: 11 de noviembre de 2023. Consultado: 18 julio, 2024

Sobre el autor

Última edición: 11 noviembre, 2023
Revisado por Gustavo Sposob
Profesor de Enseñanza Media y Superior en Geografía (UBA).

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