Concepto de
Elemento Químico

Te explicamos qué es un elemento químico, sus características y diversos ejemplos. Además, la tabla periódica y los compuestos químicos.

elementos quimicos oro plata cobre
Cada elemento químico (como el oro, la plata y el cobre) tiene propiedades que lo distingue.
  1. ¿Qué es un elemento químico?

Un elemento químico es cada una de las formas fundamentales de la materia. Se presenta siempre como átomos de un mismo y único tipo, y que por lo tanto no pueden ser descompuestas en sustancias más simples todavía.

Es decir, cuando hablamos de un elemento químico o simplemente un elemento, nos referimos a un cierto tipo de áisotomos conocidos, que se distinguen de los demás en su naturaleza y sus propiedades fundamentales. Esto se expresa usualmente mediante símbolos distintos para cada uno.

Los átomos de los distintos elementos químicos son, entonces, distintos entre sí, pero iguales a sí mismos. Es decir que un átomo de hidrógeno (H) y otro de oxígeno (O), por ejemplo, se diferencian el uno del otro en, primero que nada, la cantidad de protones que poseen un su núcleo (o sea, su número atómico): el hidrógeno posee uno solo (1), mientras que el oxígeno posee ocho (8).

Por otro lado, todos los átomos de hidrógeno son idénticos entre sí, y todos los de oxígeno son idénticos también. La excepción a este principio son los isótopos atómicos: variantes de cada elemento que poseen propiedades distintas, dado que algunos son más masivos o más estables que otros, pero no lo bastante distintos como para constituir un elemento diferente.

Por ejemplo, el hidrógeno tiene tres isótopos: el hidrógeno ligero (11H), el más abundante; el deuterio (21H), que presenta un neutrón adicional; y el tritio (T), que posee dos neutrones adicionales.

Cuando ocurre una reacción química entre dos o más sustancias, son sus elementos químicos los que se intercambian, constituyendo nuevos lazos atómicos y formando así nuevas formas de materia. Es decir que todo lo que existe está compuesto por combinaciones de los mismos elementos.

  1. Elementos químicos en la Tabla Periódica

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La tabla periódica es una representación gráfica y ordenada de los elementos químicos.

La Tabla Periódica de los Elementos es una forma de representar ordenadamente a todos los elementos químicos conocidos (expresados mediante sus símbolos químicos). Se los agrupa en base a sus propiedades electrónicas y químicas comunes, yendo de los de menor número atómico a los de mayor.

Esta tabla fue presentada en su primera versión por Dmitri Mendeléyev en 1869. Desde entonces ha sido ampliada, actualizada y mejorada, hasta obtener sus versiones más actuales.

La Tabla Periódica distribuye los elementos en grupos (horizontal) y períodos (vertical), formando así conjuntos de elementos llamados categorías, como son: Metales (divididos en Alcalinos, Alcalino-térreos, Lantánidos, Actínidos, Metales de transición y otros metales), Metaloides y No Metales (divididos en Halógenos, Gases Nobles y Otros no metales).

La versión IUPAC de la Tabla Periódica puede verse aquí.

  1. Ejemplos de elementos químicos

carbono elementos químicos ejemplos
El carbono es uno de los elementos químicos más abundantes en el cuerpo humano.

Algunos de los elementos químicos más conocidos son:

  • Hidrógeno (H)
  • Carbono (C)
  • Oxígeno (O)
  • Nitrógeno (N)
  • Fósforo (P)
  • Azufre (S)
  • Aluminio (Al)
  • Hierro (Fe)
  • Cloro (Cl)
  • Yodo (I)
  • Sodio (Na)
  • Calcio (Ca)
  • Potasio (K)
  • Mercurio (Hg)
  • Plata (Ag)
  • Oro (Au)
  • Cobre (Cu)
  • Uranio (U)
  • Argón (Ar)
  • Zinc (Zn)
  • Helio (He)
  • Neón (Ne)
  • Plomo (Pb)
  1. ¿Cuántos elementos hay?

Actualmente se conocen 118 elementos diferentes, descritos cada uno en la tabla periódica. Sin embargo, algunos de ellos son sintéticos, o sea, artificiales: no existen en la naturaleza sino únicamente en los laboratorios de la humanidad.

Así, las últimas tecnologías químicas han permitido hallar hasta 129 elementos distintos, muchos de los cuales no existen más allá de un corto período de tiempo en condiciones muy puntuales de un laboratorio especializado.

  1. Compuesto químico

Se entiende por compuestos químicos a las formas de la materia que surgen de la combinación de los distintos elementos atómicos. Así, pueden tratarse de moléculas biatómicas, como el dióxido de carbono (CO2) o de compuestos complejos con montones de átomos distintos, como son las macromoléculas orgánicas (por ejemplo, el ADN).

Lo cierto es que todos los compuestos son sustancias que pueden reducirse, dadas las reacciones químicas apropiadas, en sus elementos constitutivos, haciéndose cada vez más simples hasta llegar a las sustancias monoatómicas o elementales. Por ejemplo, el agua (H2O) puede descomponerse mediante electrólisis en moléculas de hidrógeno y de oxígeno, ambas en forma de gas.

Más en: Compuestos químicos

Referencias:

Última edición: 17 de septiembre de 2019. Cómo citar: "Elemento Químico". Autor: María Estela Raffino. De: Argentina. Para: Concepto.de. Disponible en: https://concepto.de/elemento-quimico/. Consultado: 07 de diciembre de 2019.