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Concepto de Molécula


Significado de Molécula

¿Qué es molécula? El concepto de molécula hace referencia a una estructura compuesta como mínimo por dos átomos unidos entre sí a través de uniones denominadas covalentes, las cuales se dan porque dichos átomos comparten sus electrones. No presenta carga eléctrica, ya que si eso fuera así se denominaría ión. A su vez, una molécula es la partícula más pequeña que compone a una sustancia química y que aún mantiene sus propiedades físico-químicas intactas; es decir, que si se la fraccionara por ejemplo en sus átomos individuales, no conservaría tales propiedades.

Estructura de las moléculas. Tamaño.

La variedad de tamaño de las moléculas es muy amplia. Pueden estar compuestas por dos átomos o por una enormidad de ellos; un ejemplo de una molécula pequeña es el agua (compuesta por dos átomos de hidrógeno y uno de oxígeno), y uno de molécula gigante o macromolécula, son las proteínas (que contienen carbono, oxígeno, hidrógeno y azufre entre otros), las cuales a su vez están formadas por infinidad de repeticiones de unas estructuras denominadas aminoácidos, y la combinación de éstos le otorga diferentes propiedades a cada tipo de proteína.

Moléculas orgánicas y moléculas inorgánicas

Por otro lado, las moléculas pueden clasificarse desde el punto de vista de su composición, en orgánicas e inorgánicas. Las orgánicas son aquéllas que contienen al elemento carbono en su estructura y la mayoría de ellas forman parte de los seres vivos (plantas, bacterias, hongos, animales, etc.), o derivan de la degradación de sus tejidos, como por ejemplo las que componen el petróleo. Una excepción son los plásticos, los cuales son sintetizados por el hombre de manera artificial. En el caso de las inorgánicas (como por ejemplo el oxígeno del aire o los metales), éstas son las que no contienen carbono y se originan a través de diversos procesos físicos y químicos naturales o impulsados por el hombre.

Desde un punto de vista químico las moléculas son compuestos estables, pero la mayoría de ellas bajo determinadas condiciones y/o en presencia de otras sustancias químicas, pueden reaccionar, desestabilizarse, combinarse y originar otras estructuras de características similares o  diferentes a las moléculas que le dieron origen, como por ejemplo, las moléculas de oxígeno que se descomponen y se recombinan para dar ozono, componente principal de la capa de ozono en la estratósfera. Estos fenómenos dinámicos son la base de la diversidad de moléculas existentes en el universo y de muchos procesos industriales desarrollados por el hombre para obtención de compuestos de interés económico y social. Un ejemplo de esto último puede ser la producción de antibióticos a partir de compuestos obtenidos de plantas u otros organismos.

Estudio de las moléculas

Remitiéndonos un poco a la historia, el concepto de molécula podría decirse que se remonta al siglo XVIII con la teoría atómica de John Dalton, el cual postuló que los átomos se combinan entre sí para formar compuestos químicos variados. A partir de entonces se avanzó ampliamente en el estudio de las moléculas en su estado puro o interactuando con el resto, y hoy en día se conocen detalles muy profundos de sus estructuras y propiedades.

La investigación de las moléculas requiere de conocimientos e instrumentos especiales, dado que éstas no son visibles a simple vista y tampoco por medio de ningún tipo de microscopía, a excepción de algunas macromoléculas que forman estructuras muy grandes, como el ADN en los cromosomas. Es por ello que se desarrollaron técnicas que permiten evidenciar la presencia y distinguir tipos de moléculas, así como su peso molecular y su composición. Algunas de ellas son la espectrometría de masa y las cromatografías.


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