Concepto de
Energía nuclear

Te explicamos qué es la energía nuclear y cómo se obtiene. Además, para qué sirve, ventajas, desventajas y algunos ejemplos.

energia nuclear
La energía atómica es segura, eficiente y versátil. 

¿Qué es la energía nuclear?

La energía nuclear o energía atómica es la resultante de las reacciones entre los distintos tipos de átomos existentes, en particular las provocadas intencional y controladamente dentro de centrales nucleares para producir electricidad.

La energía nuclear usualmente proviene de la reacción de los átomos nucleares de ciertos isótopos de elementos como el uranio (U) o el hidrógeno (H), que al ser bombardeados con partículas subatómicas permiten la fisión o fusión, respectivamente, de los núcleos atómicos. Este mismo principio se aplica, con fines bélicos, en las armas nucleares de destrucción masiva.

Estas reacciones de fisión o fusión modifican la estructura profunda del átomo y liberan enormes cantidades de energía calórica aprovechable, siempre y cuando se produzca de manera controlada y estable. Con ella se puede hervir agua u otros gases y movilizar turbinas generadoras de electricidad, o simplemente se puede reconducir para otros fines.

Todo este principio tiene explicación en las ecuaciones y ensayos del físico alemán Albert Einstein, quien sentó las bases teóricas para la ruptura del átomo y la transformación de parte de la masa de sus partículas subatómicas en energía: E = mc2.

¿Cómo se obtiene?

La energía nuclear se obtiene por lo general a partir de los núcleos atómicos de elementos químicos como el uranio-235 (235U) o la fusión de isótopos del hidrógeno como el deuterio-tritio (2H-3H). Otros elementos aprovechables son el torio-232, plutonio-239, estroncio-90 o polonio-210.

En el caso de la fisión, los elementos son bombardeados con neutrones de baja velocidad, que al unirse al núcleo desestabilizan el átomo y obligándolo a dividirse en isótopos de otros elementos y liberando masivas cantidades de energía, junto con una lluvia de neutrones libres. Esta misma técnica aplica para las bombas atómicas arrojadas por Estados Unidos sobre Japón en la Segunda Guerra Mundial, pues los neutrones liberados impactan otros átomos de uranio en una reacción en cadena devastadora.

En cambio, la fusión consiste en la unión de dos núcleos atómicos ligeros, como los isótopos del hidrógeno, a través de condiciones extremas de presión y temperatura, forzando la producción de un átomo nuevo (helio-4 en este caso), un neutrón energético y todavía más cantidades de energía que en el caso de la fisión.

En ambos casos las reacciones nucleares subproducen átomos sumamente inestables, que emiten distintos tipos de radiación durante un período de tiempo determinado, a medida que emiten al medio ambiente su exceso de energía y se transforman finalmente en elementos inocuos y ordinarios. A esto se le conoce como radiación ionizante y es un peligro para todas las formas de vida.

¿Para qué sirve?

Los usos pacíficos de la energía nuclear son numerosos, no sólo la generación de electricidad, lo cual es ya de una importancia enorme en el mundo industrializado de hoy, sino además de energía calórica aprovechable y reconducible, o de energía mecánica, e incluso de formas de radiación ionizante aprovechable para esterilizar material médico o quirúrgico. También es posible usarla para propulsar vehículos, como los submarinos atómicos estadounidenses.

Ventajas

Las ventajas de la energía nuclear son:

  • Poco contaminante. Siempre y cuando no haya accidentes y se disponga de manera adecuada de los residuos radiactivos, las centrales nucleares contaminan menos el ambiente que la quema de combustibles fósiles.
  • Segura. De nuevo, siempre y cuando se cumplan los requisitos de seguridad, la energía nuclear puede ser confiable, constante y limpia.
  • Eficiente. Las cantidades de energía liberadas mediante este tipo de reacciones nucleares son masivas, en comparación con la cantidad de materia prima que demandan.
  • Versátil. La aplicación de la radiación y otras formas de energía nuclear en diversas áreas del saber humano, como la medicina, son importantes.

Desventajas

Las desventajas de la energía nuclear son:

  • Riesgosa. En casos de accidentes, como el ocurrido con el reactor nuclear de Chernóbil en la antigua Unión Soviética, la población civil e incluso la vida animal corren un alto peligro de contaminación radiactiva.
  • Desechos. Los subproductos radiactivos de las centrales nucleares son de difícil manejo y algunos tienen una vida media muy prolongada.
  • Costosa. La creación de centrales nucleares y el uso de esta tecnología suele ser muy costosa.

Características

A grandes rasgos, la energía nuclear es potente, eficaz, un verdadero logro del dominio humano sobre la física. Sin embargo, es también una tecnología riesgosa: luego de ver los desastres ocasionados por las bombas atómicas de Hiroshima y Nagasaki, o del accidente de Chernóbil en la URSS,  se sabe que este tipo de tecnología representa un verdadero peligro para la vida en el planeta tal y como la conocemos.

Ejemplos

Un ejemplo pacífico del uso de esta energía lo constituye cualquier central nuclear de electricidad, como la de Ikata, en Japón. Un ejemplo de su uso bélico fue el bombardeo de las ciudades japonesas de Hiroshima y Nagasaki en 1945 durante la Segunda Guerra Mundial.

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Enciclopedia de Conceptos (2018). "Energía nuclear". Recuperado de: https://concepto.de/energia-nuclear/


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Citado APA: (A. 2018,02. Concepto de Energía nuclear. Equipo de Redacción de Concepto.de. Obtenido 2018,07, de https://concepto.de/energia-nuclear/)

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Citado Enciclopédico: Equipo de Redacción de Concepto.de, 2018,02. Concepto de Energía nuclear. Editorial Concepto.de (Enciclopedia online). Argentina.