Concepto de alimentación

El término alimentación hace referencia al conjunto de acciones que posibilitan la nutrición de los seres vivos de cierto grado de complejidad, en general de los animales, incluido el ser humano. Por lo tanto, no solo comprende la ingestión de los alimentos que contienen los nutrientes necesarios para el normal crecimiento y desarrollo, sino también  la selección y la cocción, si se ingieren cocidos. De este modo, alimentación y nutrición son dos conceptos íntimamente relacionados pero no coincidentes, pues el segundo ocurre a nivel celular y depende de procesos fisiológicos involuntarios, como la digestión y la absorción intestinal, mientras que el primero es un proceso voluntario manejado por el propio individuo.

Es importante destacar que el tipo de alimentación que mantiene una persona depende de diversos factores, como disponibilidad de alimentos, cultura, religión, situación socioeconómica, aspectos psicológicos, publicidad, y también de necesidades individuales que pueden ser transitorias (p.ej., querer bajar de peso o en un momento dado de la vida) o permanentes por cuestiones de salud (p.ej.: celíacos, diabéticos, etc.). Los alimentos ya transformados en nutrientes nos permiten cubrir las  demandas energéticas globales (que van variando a lo largo de la vida), regular los procesos metabólicos, mantener las estructuras corporales y formar nuevas, y prevenir enfermedades. Los principales nutrientes pertenecen a los siguientes grupos químicos: proteínas, hidratos de carbono, grasas, vitaminas y minerales. El agua también es un nutriente fundamental que solemos olvidar de consumir en la cantidad adecuada.

En la actualidad se insiste en la importancia de la educación alimentaria, es decir, en la toma de conciencia de que los alimentos que escogemos y la forma en que los preparamos y los consumimos son sumamente importantes para nuestra salud y nuestro bienestar psicofísico. En este sentido se han identificado algunos problemas puntuales, conocidos hoy como trastornos de la conducta alimentaria (TCA). Entre ellos se destacan, por su impacto cultural y social, la bulimia y la anorexia. En la primera hay una necesidad imperiosa de consumir gran cantidad de comida en corto espacio de tiempo, para luego proceder a acciones tendientes a eliminarla (como la autoprovocación del vómito). En la anorexia existe una distorsión corporal que hace que la persona se perciba a sí misma más gorda o de lo que en realidad es, lo que genera un deseo descontrolado e irracional de perder peso, a costa del deterioro físico por una ingesta calórica diaria insuficiente, por debajo del mínimo vital.

El régimen alimentario es un concepto biológico tradicional que trata de clasificar a los animales en función de los alimentos que consumen y su ubicación en la cadena trófica, lo que a su vez depende de diversos factores, entre ellos el grado de desarrollo de su aparato bucal (por ejemplo, si es masticador, chupador, libador), de la conformación de su sistema digestivo (fundamentalmente, si es monogástrico o poligástrico) y de cuestiones relacionadas con su comportamiento y hábitos de vida (vida doméstica, vagabundeo, vida en comunidad, etc.). Así, tradicionalmente se han distinguido entre animales de alimentación carnívora, herbívora, omnívora, carroñera y saprofágica, como tipos principales. La ubicación del ser humano en este sentido continúa siendo tema de debate. La medicina occidental históricamente ha insistido en la importancia del consumo de alimentos de origen animal (carnes) para obtener una provisión adecuada de proteínas, y, sobre todo, de ciertos aminoácidos (los llamados aminoácidos esenciales). Hoy se sabe, sin embargo, que nuestro cuerpo es capaz de obtener todos los nutrientes que requiere si se le proporciona una buena variedad de alimentos de origen vegetal, incluyendo legumbres, cereales, semillas, frutos secos, y frutas y vegetales frescos.

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